Helio

helioEl helio es el segundo elemento más ligero después del hidrógeno. Este gas transparente fue descubierto en 1868 por Sir William Ramsay. Hoy, sabemos que una cuarta parte de todos los átomos en el Universo son helio. Es uno de los gases principales en las atmósferas de los planetas gaseosos gigantes, como Saturno. Sin embargo, al ser tan ligero, el helio es muy raro de encontrar en la Tierra, ya que escapa de nuestra atmósfera al espacio. Así, no fue hasta 1895,  cuando los químicos lograron recolectar una muestra de gas helio proveniente de uraninita, un mineral de uranio radiactivo. Hoy, el helio se recolecta de depósitos subterráneos o se encuentra mezclado en gas natural y petróleo.

A diferencia del hidrógeno, que es muy reactivo, el helio es un gas noble y no reacciona en absoluto. Esta propiedad lo convierte en un gas seguro de usar en objetos como globos y aeronaves. Para licuarlo, se debe enfriarse a una temperatura de –269 °C. El helio líquido se usa para congelar a bajas temperaturas, incluidos los potentes imanes que se usan para hacer que los trenes de levitación magnética floten en pistas especiales. Los escáneres de resonancia magnética nuclear también usan helio líquido para enfriarse.
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