¿Qué son las vitaminas?

Las vitaminas son un grupo de moléculas orgánicas que, en cantidades muy pequeñas (micronutrientes), son esenciales para el funcionamiento normal del cuerpo humano.

Además, presentan funciones químicas y fisiológicas muy diversas y se distribuyen ampliamente en los alimentos naturales.

vitamina A retinol carotenoide D ergocalciferol colecalciferol E tocoferol K fitoquinona menaquinona B1 tiamina B2 riboflavina B3 niacina B5 acido pantotenico B6 piridoxina piridoxamina piridoxal B8 biotina B9 acido folico B12 hidroxicobalamina C acido ascorbico

Para muchas de las vitaminas, la actividad biológica se atribuye a una serie de compuestos estructuralmente relacionados conocidos como vitámeros. Los vitámeros pertenecientes a una vitamina en particular muestran, en la mayoría de los casos, propiedades biológicas similares entre sí. Sin embargo, debido a diferencias sutiles en sus estructuras químicas, exhiben diversos grados de potencia. Los vitámeros de una vitamina se pueden convertir los unos en los otros y viceversa.

Por ejemplo, la vitamina A1 tiene al menos seis vitámeros que se califican como “vitamina A”, cada uno con propiedades ligeramente diferentes. En dicho sistema, la “vitamina A” se denomina el “descriptor genérico” de la vitamina, que se define por sus propiedades biológicas en un organismo deficiente en vitaminas, no por su estructura química.

En el sistema de “vitamina A” 1, cuatro de estos se encuentran naturalmente en los alimentos de origen vegetal y son estructuras de la familia de los carotenoides (tres carotenos y uno es una xantofila).

Por otro lado, las provitaminas son precursores de vitaminas, es decir, sustancias naturales que no son vitaminas en sí mismas, pero que el metabolismo normal del cuerpo puede convertir en vitaminas.

La mayoría de las vitaminas son esenciales en la dieta humana porque los tejidos del cuerpo no pueden sintetizarlas. Sin embargo, hay dos excepciones que son la vitamina D y la niacina. La síntesis cutánea de vitamina D se sintetiza en la piel pero depende de la exposición adecuada de la piel a la luz solar. Por otro lado, la síntesis de niacina depende de una ingesta suficiente de su precursor de aminoácidos, el triptófano, unido a la proteína.

A diferencia del organismo humano, las plantas tienen la capacidad de sintetizar vitaminas, a excepción de la vitamina B12, y sirven como fuentes primarias de estos elementos esenciales de la dieta.

Clasificación de las vitaminas

En la nutrición humana, se reconocen 13 vitaminas, y normalmente se clasifican en dos grupos atendiendo en su solubilidad, que es útil para conocer los mecanismos de asimilación.

liposolubles

Como su nombre indica, no son solubles en agua, y si en las grasas (lípidos). Se absorben y se almacenan en el hígado y los tejidos grasos. Este grupo de vitaminas están formadas por:

  • vitamina A (retinol, retinoides y carotenoides)
  • vitamina D (ergocalciferol y colecalciferol)
  • vitamina E (tocoferoles y tocotrienoles)
  • vitamina K (K1 o fitoquinona, K2 o menaquinona, y K3 o menadiona)

hidrosolubles

Las vitaminas hidrosolubles (solubles en agua) no se almacenan y se eliminan por la orina. Incluyen a las siguientes:

  • vitamina B. Hay 8 vitaminas B esenciales para el cuerpo humano y cada una tiene su propia composición química. Sin embargo, realizan funciones similares y se encuentran en muchos alimentos comunes. Se divide en la siguiente familia de compuestos:

Esta sencilla clasificación en función de la solubilidad refleja en cierta medida la biodisponibilidad de las vitaminas, ya que la solubilidad afecta su modo de absorción intestinal y su absorción por los tejidos.

Las propiedades de solubilidad también se relacionan con la distribución de vitaminas en los diversos grupos de alimentos y tienen una relación directa con los métodos analíticos empleados para su detección.

Función de las vitaminas

Las vitaminas tienen diferentes funciones bioquímicas que se listan a continuación. Incluso algunas de ellas como la vitamina A tiene diferentes :

  • Transcripción génica, visión, piel, etc … (vitamina A)
  • Precursores de coenzimas (por ejemplo: vitaminas B)
  • Funciones hormonales (por ejemplo: vitamina D).
  • Antioxidantes (por ejemplo: vitaminas E, A y C)
  • Modificación de proteínas de la coagulación (vitamina K)