Extracción sólido-líquido (Soxhlet)

La extracción Soxhlet[1] (o extracción sólido-líquido) se utiliza para el aislamiento de compuestos presentes en un sólido, utilizando un disolvente líquido. Por ejemplo, la extracción de principios activos de plantas, en química de productos naturales.

Aunque, el extraer un compuesto de un sólido con un líquido se puede hacer, en principio, mediante una extracción sencilla y posterior filtración, sin embargo, para que este proceso fuera eficaz se necesitarían muchas etapas de extracción y filtración tediosas.

Por tanto, se diseñó este equipamiento que por medio de una extracción en continuo permite aislar un compuesto dentro de un sólido mediante una técnica muy eficiente. Con el equipo Soxhlet se realizan múltiples extracciones de manera automática (en continuo), usando el mismo disolvente, el cual se evapora y condensa, recirculando en el equipo (reciclándose).

El equipo Soxhlet está compuesto por los siguientes elementos:

  • Condensador de reflujo refrigerado por agua.
  • Cartucho Soxhlet con el sólido a extraer.
  • Columna de extracción donde se inserta el cartucho Soxhlet con el sólido a extraer, y que presenta un sifón por donde cae el disolvente después de la extracción hasta el matraz.
  • Matraz de fondo redondo que debe ser aprox. 3 o 4 veces del tamaño de la cámara de disolvente.

Funcionamiento

El sólido que se va a extraer (semillas, hojas de planta, etc.) se coloca en un cartucho confeccionado con papel de filtro. También, existen en el mercado cartuchos de celulosa ya preparados para su uso. Una vez que se ha introducido el sólido, se coloca dentro de la columna de extracción. Se llena el matraz con disolvente hasta la mitad aproximadamente, se añade plato poroso y se comienza a calentar.

Al calentarse el disolvente (con el que se va a extraer el sólido dentro del cartucho del Soxhlet), este se evapora y asciende por la columna de extracción hasta la zona del condensador donde se enfría condensando, caen de regreso gota a gota sobre el cartucho y extrae así el principio activo del sólido.

A través del sifón y cuando se alcanza un nivel de disolvente suficiente, cae la parte soluble de componentes que se pretende separar del sólido, por gravedad a la cámara de disolvente.

Cuando se vuelve a calentar el disolvente se evapora puro y vuelve a arrastrar al caer más compuesto a extraer. El proceso se repite automáticamente hasta que se considera que la extracción se ha completado.

Referencias y notas

[1] Franz Ritter von Soxhlet (1848-1926) fue el químico Alemán que inventó el extractor Soxhlet en 1879, y en 1886 propuso que el proceso de pasteurización se empleara para la leche y otras bebidas.